Vida inteligente en otros planetas

Vida inteligente más allá de la tierra

Hakeem Oluseyi: «He pasado gran parte de mi carrera trabajando con otros astrofísicos para desarrollar telescopios y detectores que se asoman a los confines del espacio y miden la estructura y la evolución de nuestro universo». (Freddie Claire)

Los vídeos de la Marina publicados recientemente sobre lo que el gobierno estadounidense clasifica ahora como «fenómenos aéreos no identificados» han desencadenado otra ronda de reflexiones especulativas sobre la posibilidad de que los extraterrestres visiten nuestro planeta. Al igual que otros astrofísicos que han opinado sobre estos avistamientos, soy escéptico sobre su origen extraterrestre. Sin embargo, estoy seguro de que hay formas de vida inteligentes en otros planetas del universo. Las matemáticas y la física apuntan a esta probable conclusión. Pero creo que es poco probable que podamos comunicarnos o interactuar con ellos, al menos durante nuestra vida.

El deseo de comprender lo que hay «ahí fuera» es un impulso humano eterno, que comprendo bien. Cuando crecí en los barrios más pobres y difíciles de Watts, el Third Ward de Houston y el Ninth Ward de Nueva Orleans, siempre me intrigó el cielo nocturno, aunque no pudiera verlo fácilmente debido a las luces y el smog de las grandes ciudades. Y por el bien de mi supervivencia, no quería que me sorprendieran mirando al espacio. La navegación celeste no iba a ayudarme a encontrar el camino a casa sin que me dieran una paliza o una sacudida.

¿es la «vida» extraterrestre más extraña de lo que imaginamos? ¿quién está ahí fuera?

En 2040, los estadounidenses planean votar en unas elecciones presidenciales. Japón promete dejar de utilizar la energía nuclear. El príncipe Jorge de Gran Bretaña cumplirá 27 años. Y, como demuestra el interactivo de arriba, es probable que el mundo encuentre vida extraterrestre. Podría ocurrir incluso antes, dependiendo de cuántas civilizaciones haya por encontrar. Para entender el porqué de esto, ayuda conocer a alguien llamado Frank Drake.

Drake es el hombre menos solitario de la Tierra, si no de toda la galaxia. La mayoría de nosotros nos reservamos el juicio sobre si hay vida inteligente en otros planetas; ni siquiera hemos encontrado aún bacterias, y mucho menos una raza de alienígenas con servicio de Internet y comida para llevar. Pero Drake, astrofísico y presidente emérito del Instituto SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence), con sede en California, no tiene esas dudas.

Fue en 1961, cuando trabajaba en el Observatorio Radioastronómico Nacional de Green Bank (Virginia), cuando Drake desarrolló la epónima -y ahora famosa- Ecuación de Drake, que calcula cuántas civilizaciones avanzadas y detectables debería haber en la Vía Láctea en un año cualquiera. La cifra resulta ser potencialmente enorme y, aunque hay que admitir que se basa en una serie de suposiciones centradas en la Tierra -el colapso de cualquiera de ellas pone en duda gran parte de la ecuación-, todas esas suposiciones se basan en una ciencia cada vez más sólida.

Extraterrestre: vida inteligente más allá de la tierra

La mayoría de los estadounidenses piensa que no estamos solos en el cosmos, una creencia que ha aumentado en los últimos años. La mayoría de los que sostienen esta opinión también piensan que estableceremos contacto con vida extraterrestre inteligente en los próximos cien años. Y, en cuanto al tema de los ovnis, la mayoría cree que el gobierno de Estados Unidos sabe más de lo que dice al público en general.

El 66% de los estadounidenses cree ahora que hay vida inteligente en otros planetas, un aumento de 10 puntos porcentuales desde la última vez que CBS News hizo esta pregunta en 2017. En fecha tan reciente como 2010, menos de la mitad de los estadounidenses lo creían.

Además, un tercio de los que creen en la vida extraterrestre sintiente piensa que el contacto humano con seres de otro mundo se producirá durante su vida (incluido el 10% de los estadounidenses que voluntariamente ya lo hemos hecho).    Otro 24% cree que ese contacto se producirá en los próximos cien años. El 36% cree que no ocurrirá hasta un futuro más lejano, mientras que el 6% piensa que, aunque haya vida inteligente en otros planetas, nunca tendremos contacto con ella.

Vida inteligente en otros planetas: ¿cuáles son las probabilidades?

Las superficies de los planetas alrededor de otras estrellas -exoplanetas- podrían adoptar muchas formas, como en esta ilustración; la superficie de la Tierra se muestra en la parte inferior izquierda para comparar. Ilustración: NASA/JPL-Caltech/Lizbeth B. De La Torre

Las buenas noticias: Sabemos mucho más que cualquier generación anterior. Nuestra galaxia está repleta de exoplanetas, es decir, planetas alrededor de otras estrellas. Un buen porcentaje de ellos son mundos pequeños y rocosos, de tamaño y composición similares a los de nuestro planeta.

Ahora las malas noticias. Todavía no hemos encontrado otra «Tierra» con vida, inteligente o no. La observación de signos de posible vida microbiana en las atmósferas de los exoplanetas está actualmente fuera de nuestro alcance. Ninguna prueba convincente de tecnología avanzada -señales artificiales por radio u otros medios, o el signo revelador de, por ejemplo, proyectos masivos de ingeniería extraterrestre- ha atravesado todavía nuestros formidables conjuntos de telescopios en el espacio o en tierra.

Y encontrar vida no inteligente es mucho más probable; la Tierra existió durante la mayor parte de su historia, 4.250 millones de años, sin un suspiro de vida tecnológica, y la civilización humana es un desarrollo muy tardío.